Seamus Heaney (1995)

Seamus Heaney nasce nell’aprile del 1939, primogenito di una famiglia che alla fine conterà nove figli. Suo padre possedeva e lavorava una piccola fattoria di circa cinquanta acri nella contea di Derry, nell’Irlanda del Nord, ma il vero impegno del padre era la vendita di bestiame. C’era qualcosa di molto congeniale a Patrick Heaney nello stile di vita del commerciante di bestiame, al quale fu introdotto dagli zii che si erano presi cura di lui dopo la morte prematura dei suoi genitori. La madre del poeta proveniva da una famiglia chiamata McCann i cui legami erano più con il mondo moderno che con l’economia rurale tradizionale; i suoi zii e parenti erano impiegati nella locale fabbrica di lino e una zia aveva lavorato “al servizio” della famiglia dei proprietari della fabbrica. Il poeta ha commentato il fatto che la sua discendenza contiene sia l’Irlanda del passato gaelico della pastorizia sia l’Ulster della rivoluzione industriale; in effetti, egli ritiene che questa sia stata una tensione significativa nel suo background, che corrisponde a un’altra tensione interiore anch’essa ereditata dai suoi genitori, ossia quella tra la parola e il silenzio. Suo padre era molto parsimonioso e sua madre molto pronta a parlare, una circostanza che Seamus Heaney ritiene fondamentale per il “litigio con se stesso” da cui nasce la sua poesia.

Heaney è cresciuto come un ragazzo di campagna e ha frequentato la scuola elementare locale. Da piccolissimo, osservò i soldati americani in manovra nei campi locali, in preparazione dell’invasione della Normandia del 1944. Erano di stanza in un aerodromo che era stato costruito a circa un miglio da casa sua e ancora una volta Heaney ha preso questa immagine di sé come una coscienza in bilico tra “storia e ignoranza” come rappresentativa della natura della sua vita e del suo sviluppo poetico. Anche se la sua famiglia ha lasciato la fattoria in cui è cresciuto (si chiamava Mossbawn) nel 1953, e anche se la sua vita da allora è stata una serie di spostamenti sempre più lontani dal luogo di nascita, le partenze sono state più geografiche che psicologiche: la contea rurale di Derry è il “paese della mente” in cui è ancora radicata gran parte della poesia di Heaney.

A dodici anni Seamus Heaney vinse una borsa di studio per il St. Columb’s College, un collegio cattolico situato nella città di Derry, a quaranta miglia di distanza dalla fattoria di casa, e questo primo allontanamento da Mossbawn fu decisivo. A questa prima partenza da Mossbawn seguì, negli anni successivi, un trasferimento a Belfast, dove visse tra il 1957 e il 1972, e un altro trasferimento da Belfast alla Repubblica d’Irlanda, dove Heaney ha stabilito la sua residenza, e poi, dal 1982, periodi regolari e annuali di insegnamento in America. Tutti questi spostamenti e sviluppi successivi dipendevano, tuttavia, da quel viaggio originario da Mossbawn che il poeta ha descritto come un trasferimento dalla “terra del lavoro agricolo al cielo dell’istruzione”. Non sorprende quindi che questo spostamento si sia rivelato un tema ricorrente nella sua opera, da “Digging”, la prima poesia del suo primo libro, attraverso il trattamento molto più orchestrato di “Alphabets” (The Haw Lantern, 1987), fino alla sua più recente apparizione in “A Sofa in the Forties”, pubblicata quest’anno in The Spirit Level.

Al St. Columb’s College, Heaney ricevette l’insegnamento del latino e dell’irlandese e queste lingue, insieme all’anglosassone che avrebbe studiato durante gli studi alla Queen’s University di Belfast, furono fattori determinanti per molti degli sviluppi e dei ripiegamenti che hanno segnato il suo percorso di poeta. I primi versi che scrisse quando era un giovane insegnante a Belfast nei primi anni Sessanta e molte delle poesie più note di North, il suo importante volume pubblicato nel 1975, sono linguisticamente sintonizzati sulla nota anglosassone in inglese. In questo periodo la sua linea poetica era molto più decisa e compatta di quanto non lo sarebbe stata negli anni Ottanta e Novanta, quando gli elementi “mediterranei” nel patrimonio letterario e linguistico dell’inglese divennero più pronunciati. Station Island (1984) rivela, ad esempio, che Dante è un’influenza cruciale, ed echi di Virgilio – oltre a una traduzione dal libro VI dell’Eneide – si trovano in Seeing Things (1991). Lo studio precoce dell’irlandese da parte di Heaney ha dato i suoi frutti nella traduzione della storia medio-irlandese di Suibhne Gealt in Sweeney Astray (1982) e in numerose altre traduzioni, echi e allusioni: l’eredità gaelica ha sempre fatto parte della sua più ampia tastiera di riferimento e rimane culturalmente e politicamente centrale per il poeta e la sua opera.

Le poesie di Heaney si imposero per la prima volta all’attenzione del pubblico a metà degli anni Sessanta, quando fu attivo come uno dei gruppi di poeti che in seguito furono riconosciuti come una sorta di “Scuola del Nord” all’interno della scrittura irlandese. Sebbene Heaney sia stilisticamente e temperamentalmente diverso da scrittori come Michael Longley e Derek Mahon (suoi contemporanei), e Paul Muldoon, Medbh McGuckian e Ciaran Carson (membri di una generazione nordirlandese più giovane), egli condivide con tutti loro il destino di essere nato in una società profondamente divisa lungo linee religiose e politiche, destinata inoltre a subire un quarto di secolo di violenza, polarizzazione e sfiducia interna. Ciò ebbe l’effetto non solo di rendere più cupo l’umore dell’opera di Heaney negli anni Settanta, ma anche di suscitare in lui una profonda preoccupazione per la questione delle responsabilità e delle prerogative della poesia nel mondo, dal momento che la poesia è in bilico tra il bisogno di libertà creativa al suo interno e la pressione a esprimere il senso di obbligo sociale sentito dal poeta come cittadino. I saggi contenuti nelle tre principali raccolte di prosa di Heaney, ma soprattutto quelli in The Government of the Tongue (1988) e The Redress of Poetry (1995), testimoniano la serietà che questo problema assunse per lui mentre si stava affermando come scrittore.

Queste preoccupazioni sono anche alla base del coinvolgimento di Heaney per un decennio e mezzo con Field Day, una compagnia teatrale fondata nel 1980 dal drammaturgo Brian Friel e dall’attore Stephen Real. Qui fu associato anche ai poeti Seamus Deane e Tom Paul e al cantante David Hammond in un progetto che cercava di mettere in relazione produttiva l’attenzione artistica e intellettuale dei suoi membri con la crisi in corso nella vita politica irlandese. Attraverso una serie di opere teatrali e di pamphlet (che culminarono, nel caso di Heaney, nella sua versione del Filottete di Sofocle, che la compagnia produsse e portò in tournée nel 1990 con il titolo The Cure at Troy), Field Day contribuì notevolmente al vigore del dibattito culturale che fiorì per tutti gli anni Ottanta e Novanta in Irlanda.

Gli inizi di Heaney come poeta coincidono con l’incontro con la donna che sposerà e che sarà la madre dei suoi tre figli. Marie Devlin, come il marito, proveniva da una famiglia numerosa, di cui molti sono scrittori e artisti, tra cui la moglie del poeta che ha recentemente pubblicato un’importante raccolta di rivisitazioni dei miti e delle leggende classiche irlandesi (Over Nine Waves, 1994). Marie Heaney ha avuto un ruolo centrale nella vita del poeta, sia dal punto di vista professionale che da quello dell’immaginazione, comparendo direttamente e indirettamente in singole poesie di tutti i periodi della sua opera, fino alle più recenti, e rendendogli possibile viaggiare annualmente ad Harvard rimanendo a Dublino come custode della famiglia in crescita e della casa di famiglia.

Gli Heaney avevano trascorso un anno molto liberatorio all’estero nel 1970/71, quando Seamus era docente in visita al campus di Berkeley dell’Università della California. Fu il senso di sfida per se stesso e il nuovo campo d’azione sperimentato nel contesto americano che lo incoraggiarono a lasciare la cattedra alla Queen’s University (1966-72) non molto tempo dopo il suo ritorno in Irlanda e a trasferirsi in un cottage nella contea di Wicklow per lavorare a tempo pieno come poeta e scrittore free-lance. Qualche anno dopo, la famiglia si trasferì a Dublino e Seamus lavorò come docente al Carysfort College, un istituto di formazione per insegnanti, dove ricoprì il ruolo di capo del dipartimento di inglese fino al 1982, anno in cui nacque il suo attuale accordo con l’Università di Harvard. Questo accordo consente al poeta di trascorrere otto mesi a casa senza insegnare in cambio di un semestre di lavoro ad Harvard. Nel 1984 Heaney è stato nominato Boylston Professor of Rhetoric and Oratory, una delle cariche più prestigiose dell’università. Nel 1989 è stato eletto per un periodo di cinque anni Professore di Poesia all’Università di Oxford, una carica che richiede al titolare di tenere tre conferenze pubbliche all’anno, ma che non lo obbliga a risiedere a Oxford.

Nel corso della sua carriera, Seamus Heaney ha sempre contribuito alla promozione di cause artistiche ed educative, sia in Irlanda che all’estero. Mentre era un giovane docente della Queen’s University, si è occupato attivamente della pubblicazione di pamphlet di poesia della generazione nascente e ha assunto la direzione di un influente laboratorio di poesia che era stato fondato lì dal poeta inglese Philip Hobsbaum, quando Hobsbaum ha lasciato Belfast nel 1966. Ha inoltre fatto parte per cinque anni dell’Arts Council della Repubblica d’Irlanda (1973-1978) e nel corso degli anni è stato giudice e relatore di innumerevoli concorsi di poesia e conferenze letterarie, stabilendo un rapporto speciale con l’annuale W.B. Yeats International Summer School di Sligo. Negli ultimi anni è stato insignito di diverse lauree honoris causa; è membro dell’Aosdana, l’accademia irlandese di artisti e scrittori, e membro straniero dell’American Academy of Arts and Letters. Nel 1996, dopo aver vinto il Premio Nobel per la letteratura nel 1995, è stato nominato Commandeur de L’Ordre des Arts et Lettres dal Ministero della Cultura francese.