San Francesco d’Assisi

Francesco nacque nel 1182, figlio di un ricco mercante di stoffe. I suoi primi anni furono frivoli, ma un’esperienza di malattia e un’altra di servizio militare furono determinanti per portarlo a riflettere sullo scopo della vita. Un giorno, nella chiesa di San Damiano, gli sembrò di sentire Cristo che gli diceva: “Francesco, ripara la mia casa cadente”. Prese le parole alla lettera e vendette una balla di seta dal magazzino di suo padre per pagare le riparazioni della chiesa di San Damiano. Suo padre si indignò e ci fu un confronto pubblico durante il quale il padre lo diseredò e lo ripudiò, e lui a sua volta rinunciò alle ricchezze paterne: un resoconto dice che non solo consegnò al padre la sua borsa, ma si tolse anche i suoi abiti costosi, li depose ai piedi del padre e se ne andò nudo. Si dichiarò “sposo di Lady Povertà”, rinunciò a tutti i beni materiali e si dedicò al servizio dei poveri. Ai suoi tempi la malattia più temuta era la lebbra. (Probabilmente non è la stessa malattia moderna o biblica che porta questo nome). I lebbrosi erano tenuti a distanza e considerati con paura e disgusto. Francesco si prendeva cura di loro, li nutriva, bagnava le loro piaghe e li baciava. Non potendo pagare le riparazioni della chiesa di San Damiano, si impegnò a ripararla con le proprie forze. Si trasferì dal sacerdote e chiese l’elemosina di pietre inutili nei campi, modellandole per riparare la chiesa. Si procurava i pasti non chiedendo denaro per vivere a spese degli altri, ma scroccando croste e verdure di scarto dai bidoni della spazzatura e lavorando come operaio a giornata, insistendo per essere pagato in pane, latte, uova o verdure piuttosto che in denaro. Presto si unirono a lui alcuni compagni.

Dante, nel suo Paradiso, fa dire all’Aquinate di lui:

“Vi racconto di un giovane il cui padre aristocratico lo ripudiò a causa del suo amore per una bella signora. Era già stata sposata con Cristo, e gli era stata così fedele che, mentre Maria stava solo ai piedi della croce, lei balzò in piedi per stare con lui sulla croce. Questi due di cui parlo sono Francesco e la Povertà. Mentre camminavano insieme, la vista del loro amore reciproco attirava i cuori degli uomini verso di loro. Bernardo li vide e corse dietro a loro, togliendosi le scarpe per correre più velocemente verso una pace così grande. Giles e Sylvester li videro, si tolsero le scarpe e corsero a raggiungerli…. “

Dopo tre anni, nel 1210, il Papa autorizzò la formazione dell’Ordine dei Frati Minori, comunemente chiamati Francescani. (“Frate” significa “fratello”, come in “fraternità”, e “minore” significa “minore” o “più giovane”. Credo che il significato sia che un francescano, incontrando un altro cristiano, debba pensare: “Sono tuo fratello in Cristo, e per di più il tuo fratello minore, e sono tenuto a deferirti e a darti la precedenza su di me”.

Francesco e i suoi compagni presero alla lettera le parole di Cristo quando mandò i suoi discepoli a predicare (Matteo 10,7-10):

Predicate mentre andate, dicendo: “Il regno dei cieli è vicino”. … Avete ricevuto il Vangelo senza pagare, datelo agli altri altrettanto liberamente. Non prendete oro, né argento, né rame nelle vostre cinture, né borse per il viaggio, né abiti di ricambio, né sandali, né bastoni. Non avrebbero avuto né denaro né proprietà, né individualmente né collettivamente. Il loro compito era quello di predicare, “usando le parole se necessario”, ma dichiarando con parole e azioni l’amore di Dio in Cristo. Francesco aveva un debole per il dramma (si veda, ad esempio, la sua separazione dal padre) e fu probabilmente lui ad allestire la prima scena del presepe di Natale, per portare la Buona Novella del Dio fatto uomo per la nostra salvezza nel cuore e nell’immaginazione degli uomini, oltre che nelle loro menti. Nel 1219, Francesco si recò in Terra Santa per predicare ai musulmani. Gli fu concesso di passare attraverso le linee nemiche e parlò al sultano Melek-al-Kamil. Francesco annunciò il Vangelo al Sultano, il quale rispose che aveva le sue convinzioni e che i musulmani erano fermamente convinti della verità dell’Islam come Francesco lo era della verità del Cristianesimo. Francesco propose di costruire un fuoco e che lui e un volontario musulmano camminassero fianco a fianco nel fuoco per dimostrare chi avesse la fede più forte. Il Sultano disse che non era sicuro di poter trovare un volontario musulmano. Francesco si offrì allora di camminare da solo nel fuoco. Il Sultano rimase profondamente colpito, ma non si convertì. Francesco propose un armistizio tra le due parti in guerra e ne stilò i termini; il Sultano accettò, ma, con grande delusione di Francesco, i leader cristiani non vollero. Francesco tornò in Italia, ma il risultato permanente fu che ai francescani fu affidata la custodia dei santuari cristiani allora in mano ai musulmani.

In Italia e nei Paesi vicini, l’Ordine soffriva per il suo stesso successo. Allora come oggi, molte persone erano profondamente attratte da Francesco e dalla sua aria di gioia, abbandono e libertà. Ciò che viene trascurato è che tutto ciò era reso possibile solo dalla sua disponibilità ad accettare una povertà totale, non una povertà pittoresca, ma vera sporcizia, stracci, freddo e fame, e lebbrosi con vero pus che trasudava dalle loro piaghe e un reale pericolo di infezione. Molti giovani idealisti entravano nell’Ordine in un impeto di entusiasmo e poi non erano più così sicuri che tali estremi di povertà fossero davvero necessari. Quando i frati erano pochi, erano tutti conosciuti personalmente da Francesco e la forza della sua personalità manteneva vivi in loro gli ideali originari dell’Ordine. Ora che l’Ordine era più grande, questo non era più sufficiente. Nel 1220 Francesco si dimise da ministro generale dell’Ordine e nel 1221 accettò una nuova regola modificata, che non approvava, ma alla quale non poteva opporsi. Morì il 4 ottobre 1226. I francescani si divisero in francescani conventuali, che detenevano una quantità limitata di proprietà in comune, e in francescani spirituali, che rifiutavano ogni proprietà. Essi insegnavano che Cristo e i dodici apostoli non avevano posseduto alcuna proprietà, né singolarmente né in comune. Questo punto di vista offendeva coloro che detenevano proprietà e fu dichiarato eretico (testo di prova, Giovanni 18:10; Gesù disse a Pietro: “Metti via la tua spada….”). Nel 1318, diversi francescani spirituali furono bruciati sul rogo a Marsiglia.

Si racconta una storia dei tempi in cui i frati cominciarono ad avere case permanenti. Quando frate Ginepro era al cancello, passò un mendicante che chiese un po’ di soldi. Frate Ginepro rispose: “Non ci sono soldi in casa. Ma aspetta un attimo. La settimana scorsa qualcuno ci ha regalato una tovaglia d’altare con delle campanelle d’argento attaccate. Non ci servono. Li taglierò per voi. Saranno come soldi”. E così fece. Quando il sacrestano seppe cosa era successo, si lamentò con il priore, che disse: “Siamo fortunati che non abbia dato via la tovaglia stessa. Ma mandatelo da me e lo sgriderò”. Fratel Ginepro arrivò e il priore lo rimproverò fino a renderlo rauco. Frate Ginepro si accorse che il priore era rauco, andò in cucina e gli preparò un po’ di salsa alla menta. La portò al priore, che era andato a letto. Gli disse: “Padre priore, si alzi e mangi questa salsa alla menta. Ti farà bene alla gola”. Il priore rispose: “Non voglio nessuna salsa alla menta. Vada via e mi lasci dormire”. Fratello Ginepro disse: “È una buona salsa e ti farà bene alla gola”. Il priore disse: “Vai via, non la voglio”. Fratello Ginepro disse: “Beh, se non vuoi mangiarla, che ne dici di tenere la candela mentre la mangio?”. Questo era troppo per il priore. Si alzò e mangiarono entrambi.