Samuel Taylor Coleridge

Samuel Taylor Coleridge nacque a Ottery St. Mary il 21 ottobre 1772, il più giovane dei dieci figli di John Coleridge, un ministro, e Ann Bowden Coleridge. Da bambino era spesso vittima di bullismo da parte di Frank, il più giovane, e sua madre era apparentemente un po’ distante, quindi non fu una sorpresa quando Col. scappò all’età di sette anni. Fu ritrovato il mattino seguente da un vicino, ma gli eventi della notte trascorsa all’aria aperta ricorrono spesso nelle sue poesie (e nei suoi incubi) e nei quaderni che tenne per la maggior parte della sua vita adulta. John Coleridge morì nel 1781 e Col fu mandato in una scuola di carità a Londra per i figli del clero. Rimase con lo zio materno. Col era davvero un prodigio; divorava libri e alla fine si guadagnò il primo posto nella sua classe.

Suo fratello Luke morì nel 1790 e la sua unica sorella Ann nel 1791, ispirando Col a scrivere “Monody”, una delle sue prime poesie, in cui si paragona a Thomas Chatterton. In questo periodo Col si ammalò gravemente e probabilmente prese del laudano per la malattia, dando così inizio alla sua dipendenza dall’oppio che durerà tutta la vita. Andò a Cambridge nel 1791, povero nonostante alcune borse di studio, e si indebitò rapidamente con l’oppio, l’alcol e le donne. Aveva iniziato a sperare nella fama poetica, ma nel 1793 aveva un debito di circa 150 sterline ed era disperato. Così si arruolò nell’esercito.

La sua famiglia si infuriò quando finalmente lo scoprì. Aveva usato l’improbabile nome di Silas Tomkyn Comberbache ed era sfuggito all’invio a combattere in Francia perché sapeva a malapena andare a cavallo. Suo fratello George riuscì infine ad ottenere il suo congedo per infermità mentale e a farlo tornare a Cambridge. Lì incontrò Robert Southey e i due divennero subito amici. Entrambi radicali politici, iniziarono a progettare la Pantisocrazia, il loro movimento socio-politico5. Robert era già fidanzato con una donna di nome Edith Fricker e presentò a Col sua sorella Sara. Nel giro di poche settimane, Col era disposto a sposare Sara, cosa che avvenne nell’ottobre del 1795. Robert e Col avevano iniziato a discutere di pantisocrazia e alla fine Robert accettò il desiderio della sua famiglia di diventare avvocato invece di emigrare. Il miglior regalo di Robert ai posteri fu quello di aver presentato a Col William Wordsworth. Per sua sfortuna, Col conobbe tramite William Sara Hutchinson, che alla fine avrebbe sposato la sorella di Sara H.. Col si innamorò quasi subito di questa Sara, mettendo a dura prova un matrimonio già difficile.

Con il matrimonio, Col si sforzò di diventare responsabile. Riuscì a racimolare un reddito abbastanza rispettabile di 120 sterline all’anno, grazie a ripetizioni e a doni dei suoi ammiratori. Le sue Poesie, pubblicate nel 1797, furono ben accolte e sembrava che fosse sulla via della fama. Aveva già un figlio, David Hartley Coleridge, nato nel settembre 1796, seguito da Berkeley Coleridge nel maggio 17989. Nel 1798 furono pubblicate le famose Lyrical Ballads, la collaborazione tra Col e William che diede praticamente vita al movimento romantico. All’epoca, naturalmente, gli autori non se ne resero conto: andarono in Germania con la sorella di William, Dorothy. Il figlio di Col, Berkeley, morì durante la sua assenza; al bambino era stata somministrata la nuovissima vaccinazione antivaiolosa e morì per una reazione alla stessa. Col, come era tipico di lui, tornò a casa lentamente per non dover affrontare apertamente la morte di Berkeley, e riuscì a lavorare poco.

Dopo una serie di malattie causate dal clima umido del Lake Country, nel 1801 Col si dedicò al lavoro giornalistico per cercare di risollevarsi economicamente. Era convinto che sarebbe morto presto e si assicurò la vita poco dopo la nascita della figlia Sara nel 1802. Nel 1804 partì per Malta nella speranza di guarire dal clima caldo. Qui fece un po’ di spionaggio per Sua Maestà, che voleva Malta come porto britannico, anche se ufficialmente Col era il Segretario Pubblico temporaneo. Col sperava anche di liberarsi dalla sua dipendenza, ma non fu così. Tornò in Inghilterra nel 1806 e, facendosi coraggio, chiese la separazione legale dalla moglie. Sebbene Sara fosse furiosa, la separazione avvenne. La paranoia e gli sbalzi d’umore di Col, causati dal continuo uso di oppio, stavano peggiorando e non era quasi più in grado di lavorare a lungo. L’amicizia con William era quasi inesistente e Col tornò a scrivere articoli di giornale per guadagnarsi da vivere, integrati da varie conferenze. La maggior parte dei suoi lavori rimanenti erano saggistica, ad eccezione di una o due opere teatrali, e comprendevano opere come la Biographia Literaria (1817), un’opera su quasi tutto.

Tuttavia, era ancora tormentato dal fatto di non essere riuscito a liberarsi dall’oppio e per questo si trasferì a casa di uno speziale di nome James Gillman, chiedendo a quest’ultimo di aiutarlo a ridurre la sua dose di oppio. Come tutti i tossicodipendenti, però, Col si procurò rapidamente un rifornimento alternativo. Col si era apparentemente separato anche dai suoi figli; i suoi amici e parenti dovettero fare una colletta per mandare Hartley a scuola e, a un certo punto, passò 8 anni senza vedere i suoi figli. I suoi amici londinesi, tuttavia, amavano le sue capacità di conversazione e lo cercavano continuamente. Suo nipote, Henry Nelson Coleridge16 , pubblicò una raccolta di conversazioni di Col intitolata Table Talk e lo stesso Col non solo pubblicò nuove opere, come Aids to Reflection (1825), ma ristampò le vecchie nella speranza di dare finalmente un vero contributo finanziario alla sua famiglia. Nel 1830, le recensioni delle sue opere divennero sempre più positive ed egli fu generalmente acclamato come il miglior critico del suo tempo. Tuttavia, non riusciva ancora a raggiungere la sicurezza finanziaria; una riorganizzazione del governo gli fece perdere la pensione della Royal Society of Literature, la sua unica fonte di reddito ancora affidabile. Morì, sorprendentemente in pace, il 25 luglio 1834, lasciando solo libri e manoscritti.

Sebbene oggi sia noto solo per le sue poesie, i contributi di Col al campo della critica e alla nostra lingua furono molti. Per esempio, non solo coniò la parola “altruista”, ma introdusse anche la parola “estetica” nella lingua inglese. Anche alcuni dei versi più famosi delle poesie di Coleridge sono entrati nell’uso comune:

“Acqua, acqua, dappertutto e tutte le tavole si restringevano Acqua, acqua dappertutto e nessuna goccia da bere”.

Charles Lamb scrisse una delle mie descrizioni preferite di Cole nel 1817: “Il suo volto quando ripete i suoi versi ha la sua antica gloria, un angelo dell’arco un po’ danneggiato”. Cole si riassume così, nell’epitaffio che scrisse per se stesso:

Sotto questa zolla giace un poeta, o quello che una volta era lui. Sollevate un pensiero in preghiera per S.T.C. affinché egli, che per molti anni con fatica ha trovato la morte nella vita, possa trovare la vita nella morte.

Poesie scelte di Coleridge

E se dormissi e se nel sonno sognassi e se nel sogno andassi in cielo e lì cogliessi uno strano e bellissimo fiore e se al risveglio avessi quel fiore in mano Ah, e allora?