Ralph Waldo Emerson

Emerson, Ralph Waldo (1803-1882), saggista e poeta americano, leader del movimento filosofico del trascendentalismo. Influenzato da scuole di pensiero come il romanticismo inglese, il neoplatonismo e la filosofia indù. Emerson è noto per la sua abilità nel presentare le sue idee in modo eloquente e con un linguaggio poetico.

Emerson nacque a Boston, nel Massachusetts. Sette dei suoi antenati erano ministri e suo padre, William Emerson, era ministro della Prima Chiesa (Unitaria) di Boston. Emerson si laureò all’Università di Harvard all’età di 18 anni e per i tre anni successivi insegnò a Boston. Nel 1829 divenne ministro della Seconda Chiesa (Unitaria) di Boston. Nello stesso anno sposò Ellen Tucker, che morì 17 mesi dopo. Nel 1832 Emerson si dimise dall’incarico pastorale a causa di dubbi personali sull’amministrazione del sacramento della Cena del Signore. Il giorno di Natale del 1832 lasciò gli Stati Uniti per un tour in Europa. Si fermò per qualche tempo in Inghilterra, dove fece la conoscenza di personalità letterarie britanniche come Walter Savage Landor, Samuel Taylor Coleridge, Thomas Carlyle e William Wordsworth. L’incontro con Carlyle segnò l’inizio di un’amicizia che durò tutta la vita.

Al suo ritorno negli Stati Uniti nel 1833, Emerson si stabilì a Concord, nel Massachusetts, e divenne attivo come conferenziere a Boston. I suoi discorsi, tra cui “La filosofia della storia”, “La cultura umana”, “La vita umana” e “L’età presente”, si basavano sul materiale contenuto nei suoi Diari (pubblicati postumi, 1909-1914), una raccolta di osservazioni e appunti iniziata quando era studente ad Harvard. La dichiarazione più dettagliata delle sue convinzioni fu riservata al suo primo libro pubblicato, Nature (1836), apparso in forma anonima ma presto correttamente attribuito a lui. Il volume ricevette poca attenzione, ma è stato considerato l’opera più originale e significativa di Emerson, che offre l’essenza della sua filosofia del trascendentalismo. Questa dottrina idealista si opponeva alla visione popolare della vita, materialista e calvinista (vedi calvinismo), e allo stesso tempo chiedeva la libertà dell’individuo dalle costrizioni artificiali.

Emerson applicò queste idee ai problemi culturali e intellettuali nella sua conferenza del 1837 “The American Scholar”, tenuta davanti alla Phi Beta Kappa Society di Harvard. In questa conferenza egli invocò l’indipendenza intellettuale dell’America. Un secondo discorso, comunemente chiamato “Discorso al Divinity College”, tenuto nel 1838 alla classe di laurea del Cambridge Divinity College, suscitò notevoli polemiche perché attaccava la religione formale e sosteneva la fiducia in se stessi e l’esperienza spirituale intuitiva.

Il primo volume dei Saggi di Emerson (1841) comprende alcune delle sue opere più popolari. Nell’intervallo tra la pubblicazione di questi due volumi, Emerson scrisse per The Dial, la rivista del trascendentalismo del New England, fondata nel 1840 con la critica americana Margaret Fuller come editore. Emerson le succedette come editore nel 1842 e rimase in tale veste fino a quando la rivista cessò le pubblicazioni nel 1844. Nel 1846 fu pubblicato il suo primo volume di Poesie (datato però 1847).

Dal 1847 al 1848 Emerson si reca nuovamente all’estero e tiene conferenze in Inghilterra, dove viene accolto da Carlyle. I suoi diari testimoniano il suo crescente interesse per le questioni nazionali e, al suo ritorno in America, divenne attivo nella causa abolizionista, tenendo molti discorsi contro la schiavitù.

Emerson è ricordato come uno dei principali pensatori e poeti del movimento trascendentale. Rimane uno dei poeti più popolari d’America.