John Betjeman

John Betjeman 1906 – 1984 è diventato il poeta britannico più popolare della sua epoca. Ha ricevuto innumerevoli riconoscimenti, eppure la critica poetica ha spesso faticato a caratterizzare e criticare la sua poesia, che evoca una varietà di risposte.

Cresciuto alla Highgate Junior School di Londra, è stato per breve tempo insegnante di T.S.Eliot. Ha poi studiato a Malborough e successivamente all’Università di Oxford. Durante l’infanzia ha sviluppato una certa difensività. In primo luogo era molto sensibile al fatto che il suo nome avesse un suono tedesco, e questo fu particolarmente difficile durante gli anni della guerra del 1914-1918. (Vale la pena ricordare che il re d’Inghilterra cambiò il suo nome tedesco). Betjeman ebbe anche un rapporto difficile con il padre. Il padre sperava fortemente che egli seguisse lui (e le quattro generazioni precedenti) nell’attività di produzione di mobili. Tuttavia, Betjeman non è mai stato interessato a una carriera nel mondo degli affari, cercando di guadagnarsi da vivere con la poesia e la letteratura. Questo si rivelò un punto dolente tra i due, dato che il padre faticava a conciliare la decisione del padre. Dopo la morte del padre ne scrisse in alcune poesie

‘Così guardò mio padre nell’ultimo momento, proprio nella mia anima, prima di morire, anche se le parole che ci siamo detti sono passate incuranti come il rumore del traffico londinese fuori’.

– Da Un bambino III

Poesie come questa mostrano il lato sensibile di Betjeman e la sua capacità di commuovere il lettore. Ma oltre a questo stile poetico, Betjeman è forse meglio ricordato per le sue poesie eccentriche e divertenti. Ad esempio, per le sue poesie leggere come “Slough” e “How to get on in Society”. Sono queste che lo hanno reso un poeta populista e che spesso vengono votate nei sondaggi sulle poesie preferite dai cittadini. Ma questo spesso non è piaciuto ai critici letterari. Dopo la sua scomparsa, l’interesse accademico per Betjeman è stato sorprendentemente scarso. Gli accademici hanno preferito studiare i poeti moderni più seri come Eliot e Pound. Philip Larkin ha commentato che “il modo più rapido per iniziare un battibecco tra due critici letterari britannici è chiedere loro cosa pensano delle poesie di Sir John Betjeman“.

Gran parte del riserbo letterario nei confronti di Betjeman deriva dalla sua preferenza per la leggerezza delle situazioni, trasformando le cose in battute. Questa scherzosità o “campness”, come la definisce Andrew Motion, potrebbe derivare da una certa difensività derivante dalla sua infanzia. Tuttavia, per Betjeman l’umorismo era un aspetto importante della propria espressione personale. Scrivendo a suo padre nel 1929 scrisse:

‘Spesso i sentimenti più seri sono espressi con una battuta. Molto raramente parlo di ciò che sento veramente”.

Un’altra caratteristica notevole della poesia di Betjeman è la ricerca di un legame con la sicurezza della tradizione. Utilizza spesso immagini che rappresentano la sicurezza del passato. È anche un poeta che ama esaminare le immagini e le cose di tutti i giorni.

Questa poesia sintetizza alcune delle preferenze di Betjeman nella sua poesia.

Ho fatto fieno finché c’era il sole. Il mio lavoro è stato venduto. Ora, se il raccolto è finito e il mondo è freddo, datemi il bonus delle risate mentre perdo la presa”.