Henry Wadsworth Longfellow

Il più popolare poeta americano del XIX secolo e un narratore le cui opere sono ancora citate, Longfellow è considerato il primo poeta americano professionista. Alcune delle sue frasi sono diventate patrimonio comune, come ad esempio

“navi che passano nella notte”, “lo scalpiccio dei piedini”, “ho scoccato una freccia in aria”,

Henry Wadsworth Longfellow nacque a Portland, nel Maine. Suo padre, Stephen Longfellow, era un avvocato e deputato di Portland, e sua madre, Zilpah, era figlia del generale Peleg Wadsworth e discendente di John Alden del Mayflower. Longfellow si appassionò presto alla lettura: lo Sketch-Book di Washington Irving era il suo preferito e a tredici anni scrisse la sua prima poesia, “The Battle of Lovell’s Pond”, apparsa sulla Portland Gazette.

Tra i compagni di classe di Longfellow al Bowdoin College c’era Nathaniel Hawthorne, che egli aiutò in seguito recensendo calorosamente i suoi Twice-Told Tales. Prima di lasciare il college, Longfellow aveva progettato di diventare uno scrittore e scrisse al padre: “Il fatto è che io aspiro ardentemente alla futura eminenza nella letteratura; tutta la mia anima brucia ardentemente per essa, e ogni pensiero terreno è incentrato su di essa…”.

La traduzione di Orazio di Longfellow gli valse una borsa di studio per ulteriori studi. Dopo la laurea nel 1825 viaggiò in Italia, Francia e Spagna dal 1826 al 1829, e tornò negli Stati Uniti per lavorare come professore e bibliotecario a Bodwoin. Tradusse per i suoi studenti una grammatica francese e curò una raccolta di proverbi francesi e una piccola lettura spagnola. Nel 1831 sposò Mart Storer Potter e con lei fece un altro viaggio in Europa, dove studiò la lingua e la letteratura svedese, danese, finlandese e olandese. Durante questo viaggio subì l’influenza del romanticismo tedesco.

La moglie di Longfellow morì a Rotterdam nel 1835. Tre anni dopo scrisse per lei la toccante poesia “Passi d’angelo”. Nel 1839 pubblicò il romanzo romantico Hyperion e la raccolta di poesie Voices of the Night, che divenne molto popolare, ma fu aspramente criticata da Edgar Allan Poe. Longfellow si recò in Europa per la terza volta nel 1842. Scrisse diverse poesie sulla schiavitù, pubblicandole in un pamphlet al suo ritorno.

Nel 1836 Longfellow iniziò a insegnare a Harvard, prendendo alloggio nella storica Craigie House, dove avevano vissuto il generale Washington e sua moglie. Lì sognò che J.W. Goethe potesse venire a Cambridge e scrisse Hiawatha. Longfellow si sposò due volte: dopo la morte della prima moglie, nel 1843 sposò Frances Appleton, figlia di un importante commerciante di Boston, la Mary Ashburton di Hyperion. Si dimise dall’incarico nel 1854 e pubblicò l’anno successivo il suo poema narrativo più conosciuto, The Song of Hiawatha, che ottenne un immediato successo. Frances morì tragicamente nel 1861 per un incendio: il suo vestito prese fuoco a causa di un fiammifero acceso. Longfellow si stabilì a Cambridge, dove rimase per il resto della sua vita, anche se trascorse le estati nella sua casa di Nahant.

Nel 1868 Longfellow fece la sua ultima visita in Europa con le tre figlie. Trascorse due giorni con il poeta inglese Alfred Tennyson nell’isola di Wright. La regina Vittoria, sua grande ammiratrice, lo invitò a prendere il tè. A Roma vide Liszt, che mise in musica l’introduzione a La leggenda d’oro (1851). Il 70° compleanno del poeta, nel 1877, fu festeggiato in tutto il Paese. Longfellow morì a Cambridge il 24 marzo 1882. A Londra la sua immagine in marmo si trova nell’Abbazia di Westminster, nel Poet’s Corner.