Un elenco di scrittori a sostegno del vegetarismo

Una dieta vegetariana presenta molti vantaggi. La frutta e la verdura hanno un basso contenuto di calorie e di grassi e non contengono colesterolo. Sono anche ricchi di fibre, vitamine e minerali. Inoltre, gli alimenti di origine vegetale hanno in genere un contenuto di sodio inferiore a quello degli alimenti a base di carne. Di conseguenza, una dieta vegetariana può contribuire a ridurre il rischio di obesità, malattie cardiache, ictus e cancro. Inoltre, una dieta vegetariana richiede meno acqua ed energia per essere prodotta rispetto a una dieta a base di carne. Pertanto, è più sostenibile e rispettosa dell'ambiente. In definitiva, una dieta vegetariana offre numerosi vantaggi sia per la salute individuale che per il pianeta.

Crescendo come vegetariano nell'Inghilterra rurale degli anni '90, a volte avevo l'impressione che il mio stile di vita fosse insolito, se non addirittura radicale. Negli ultimi anni, il vegetarianismo (e le diete a ridotto contenuto di carne) sono diventati più diffusi anche nelle aree rurali.

Con il tempo mi sono reso conto che ci sono sempre stati vegetariani e comunità vegetariane. Forse quelli più interessanti per me sono gli artisti e i pensatori che vanno controcorrente, scegliendo di pensare e vivere in modo diverso dalle persone che li circondano. A volte è difficile accertare la validità delle affermazioni secondo cui alcuni personaggi storici avrebbero effettivamente seguito uno stile di vita vegetariano. Per Da Vinci abbiamo sia i resoconti di Giorgio Vasari sia le lettere tra Andrea Corsali e il mecenate di Da Vinci Giuliano de' Medici come fonti convincenti; per Pitagora abbiamo una serie di fonti antiche, oltre alla sua eredità duratura. La mia conoscenza del vegetarianismo di Albert Einstein proviene da fonti primarie: lettere a Hans Muehsam e Max Kariel.

In questa sede utilizzerò il termine "sentimento vegetariano", in quanto il vegetarismo e il veganismo sono ideologie prima che scelte di vita e alimentari. Ci sono molti scrittori e pensatori che sostengono il vegetarismo e/o i diritti degli animali, ma che continuano a consumare carne. C'è Alice Walker, di cui parlerò più dettagliatamente in seguito; c'è Voltaire, che si oppose con forza alla convinzione di Cartesio che gli animali fossero semplici macchine (anche se potrebbe essere stato un vegetariano praticante, in base a quanto scrive nel Dictionnaire Philosophique: "Gli uomini che si nutrono di carneficine e bevono bevande forti hanno tutti un sangue impestato e acre che li fa impazzire in cento modi diversi".

Anna Sewell, attraverso il suo romanzo per bambini Black Beauty, ha insegnato ai lettori giovani e meno giovani come trattare con gentilezza sia gli animali che gli esseri umani, stimolando a sua volta la progressione del movimento per il benessere degli animali.

Il sogno spaventoso di Raskolinov sul cavallo in Delitto e castigo di Fëdor Dostoevskij è simbolico di ciò che sta per accadere, ma anche rivelatore di ciò che l'autore prova nei confronti degli animali. Nel successivo romanzo I fratelli Karamazov, c'è una discussione tra Alëša e l'anziano Zosima:

Amare gli animali: Dio ha dato loro i rudimenti del pensiero e della gioia, senza turbarli. Non disturbare la loro gioia, non tormentarli, non privarli della loro felicità, non lavorare contro l'intento di Dio. Uomo, non vantarti di essere superiore agli animali; essi sono senza peccato, mentre tu, con la tua grandezza, contamini la terra con la tua apparizione su di essa, e lasci le tracce della tua sporcizia dopo di te – ahimè, è vero per quasi tutti noi!

Le suffragiste che si battevano per i diritti delle donne erano anche fortemente coinvolte nelle campagne contro la vivisezione e il consumo di carne. Molte suffragiste pensavano che l'adozione di una dieta vegetariana potesse preannunciare un nuovo mondo in cui le donne non fossero confinate nelle cucine. Carol J. Adams scrive nel suo libro The Sexual Politics of Meat (estratto da Stuff Mom Never Told You):

Possiamo seguire l'alleanza storica tra femminismo e vegetarianismo negli scritti e nelle società utopiche, nell'attivismo antivivisezione, nei movimenti della temperanza e del suffragio e nel pacifismo del XX secolo. Gli istituti idropatici del XIX secolo, che prevedevano regimi vegetariani, erano frequentati da Susan B. Anthony, Elizabeth Cady Stanton, Sojourner Truth e altre. A un banchetto vegetariano del 1853, gli invitati alzarono i loro bicchieri senza alcol per brindare: "Astinenza totale, diritti delle donne e vegetarismo".

Di recente un amico mi ha chiesto un consiglio per la letteratura vegetariana. Sono stata presa un po' alla sprovvista, perché non ho mai cercato attivamente libri sul vegetarianesimo. Perché leggere per essere convinta di un'opinione che già condivido? Tuttavia, mi sono resa conto di aver letto libri di autori vegetariani (di narrativa) e di scrittori che hanno espresso un sentimento vegetariano. Anche se non potevo rispondere alla sua domanda, mi ha spinto a leggere opere di autori le cui esperienze (e talvolta motivazioni) di vegetarianismo erano completamente diverse dalle mie.

Pur non essendo esaustivi, ne discuterò qui alcuni.

1. Franz Kafka

Max Brod è spesso ricordato come l'amico che non volle bruciare l'opera di una vita di Franz Kafka, come gli era stato chiesto da Kafka, pubblicandola invece postuma. Se non fosse stato per il suo rifiuto di seguire le istruzioni dell'amico, forse non avremmo avuto racconti come La metamorfosi e Il castello. Ma Brod fu anche un prolifico scrittore pubblicato durante la sua vita e alla fine divenne il biografo di Kafka. Gran parte di ciò che sappiamo di Kafka proviene da Brod, compresa la sua sperimentazione di diete diverse, in parte per alleviare la sua malattia di sempre.

Una delle immagini più suggestive di Franz Kafka: A Biography è quella in cui Brod ricorda come Kafka, da poco diventato rigorosamente vegetariano, abbia visitato una volta l'acquario di Berlino:

Improvvisamente cominciò a parlare ai pesci nelle loro vasche illuminate: "Ora finalmente posso guardarvi in pace, non vi mangio più". …

Tra i miei appunti ho trovato un'altra cosa che Kafka ha detto sul vegetarianesimo… Ha paragonato i vegetariani ai primi cristiani, perseguitati dappertutto, derisi dappertutto e frequentatori di luoghi sporchi. "Ciò che per sua natura è destinato ai più alti e ai migliori, si diffonde tra gli umili".

In una lettera di Brod alla fidanzata di Kafka, Felice Bauer, Brod scrive:

Dopo anni di tentativi ed errori, Franz ha finalmente trovato l'unica dieta adatta a lui, quella vegetariana. Per anni ha sofferto di stomaco; ora è sano e in forma come non l'ho mai conosciuto. Poi arrivano i suoi genitori, naturalmente, e in nome dell'amore cercano di costringerlo a tornare a mangiare carne e ad ammalarsi; lo stesso vale per le sue abitudini di sonno. Finalmente ha trovato ciò che più gli si addice, può dormire, fare il suo dovere in quell'ufficio insensato e continuare il suo lavoro letterario. Ma poi i suoi genitori… Questo mi amareggia molto.

2. Jonathan Safran Foer

Jonathan Safran Foer torna al momento del collega scrittore ebreo Kafka all'acquario di Berlino nella sua prima opera di saggistica, Mangiare animali. Il libro è il risultato di tre anni di immersione nel mondo dell'agricoltura animale. Il libro è il risultato di tre anni di immersione nel mondo dell'agricoltura animale, in parte motivata dal desiderio di prendere una decisione informata su cosa dare da mangiare al figlio appena nato, ma anche per diventare più risoluto riguardo al suo vacillante vegetarianismo. L'autore rende visibili a se stesso e al lettore le realtà invisibili degli animali allevati in fabbrica, costringendoci a riflettere su ciò che viene impalato sulle nostre forchette.

Mangiare animali è essenzialmente la sua denuncia dell'allevamento in fabbrica, ma è anche una riflessione sulla cultura che circonda il consumo di carne: la storia dell'ambivalenza verso il carnismo; le ipocrisie della società; il mito del consenso e le altre storie che le culture si creano per giustificare la macellazione; il linguaggio che usiamo per svalutare alcuni animali ma dare valore ad altri che amiamo come compagni.

In diversi punti, Safran Foer fa riferimento a quel momento in cui Kafka guarda i pesci all'acquario di Berlino. Usa l'interpretazione di Walter Benjamin delle storie di animali di Kafka per inquadrare questa parte della sua storia. Benjamin ci dice che gli animali di Kafka sono "ricettacoli di oblio", mentre la vergogna – come parafrasa Safran Foer – è "una risposta e una responsabilità di fronte ad altri invisibili".

"Cosa aveva spinto Kafka a diventare vegetariano?", si chiede Safran Foer:

Una possibile risposta sta nel collegamento che Benjamin fa, da un lato, tra animali e vergogna e, dall'altro, tra animali e oblio. La vergogna è il lavoro della memoria contro l'oblio. La vergogna è ciò che proviamo quando dimentichiamo quasi del tutto – ma non del tutto – le aspettative sociali e i nostri obblighi verso gli altri a favore della nostra soddisfazione immediata.

La vergogna non porta solo a dimenticare gli animali a cui facciamo del male. "Ciò che dimentichiamo degli animali", scrive Safran Foer, "inizia a farci dimenticare di noi stessi".

Nella primavera del 2007, Safran Foer viveva a Berlino con la sua famiglia e visitava l'acquario che Kafka aveva visitato il secolo precedente e, come lui, fissava la vita marina nelle vasche. "Come scrittore consapevole di quella storia di Kafka, sono arrivato a provare un certo tipo di vergogna per l'acquario", scrive Foer. Tra le varie manifestazioni di vergogna che ha sperimentato: la vergogna di sentirsi "grossolanamente inadeguato" rispetto al suo eroe, la vergogna di essere un ebreo a Berlino:

E poi c'era la vergogna di essere umani: la vergogna di sapere che venti delle circa trentacinque specie di cavallucci marini classificate in tutto il mondo sono minacciate di estinzione perché vengono uccise "involontariamente" nella produzione di frutti di mare. La vergogna dell'uccisione indiscriminata senza alcuna necessità nutrizionale o causa politica o odio irrazionale o conflitto umano intrattabile.

Per Safran Foer, il ricordo sconfigge l'oblio quando visita il reparto macellazione del Paradise Locker Meats e guarda negli occhi un maiale a cui mancano pochi minuti per essere macellato; non si sentiva del tutto a suo agio nell'essere l'ultimo sguardo del maiale, anche se non provava nemmeno vergogna. "Il maiale non era un ricettacolo della mia dimenticanza", scrive. "L'animale era un ricettacolo della mia preoccupazione. Ho provato – e provo – sollievo per questo. Il mio sollievo non ha importanza per il maiale. Ma conta per me".

3. Alice Walker

"Sapete cosa prova l'uccello in gabbia", scriveva Paul Laurence Dunbar in una poesia intitolata "Simpatia". Con questa poesia, Dunbar – nato da genitori ridotti in schiavitù prima della guerra civile americana – apriva il temuto confronto tra la schiavitù umana e quella animale. Il verso è stato preso in prestito da Maya Angelou per il titolo della sua autobiografia, I Know Why the Caged Bird Sings.

Molti si sentiranno a disagio di fronte ai paragoni tra la sofferenza animale e quella umana: il titolo di The Dreaded Comparison di Marjorie Spiegel lo riconosce. La scrittrice afroamericana e autodefinitasi femminista Alice Walker, nota forse soprattutto per Il colore viola, ha introdotto il titolo controverso di Marjorie Spiegel. Scrive la Walker: "È un paragone che, anche per quelli di noi che ne riconoscono la validità, è difficile da affrontare. Soprattutto se siamo discendenti di schiavi. O di proprietari di schiavi. O di entrambi. Soprattutto se siamo anche responsabili in qualche modo dell'attuale trattamento degli animali".

Pur riconoscendo la difficoltà di questo confronto, la Walker conclude di essere d'accordo con il ragionamento di Spiegel: "Gli animali del mondo esistono per ragioni proprie. Non sono stati creati per gli esseri umani più di quanto i neri siano stati creati per i bianchi o le donne per gli uomini". Questo è il succo dell'argomentazione cogente, umana e astuta di Spiegel, ed è valida".

La Walker non è vegetariana. In un libro intitolato The Chicken Chronicles, l'autrice scrive del suo rapporto con il suo gregge di galline. Piuttosto che girare la testa, Walker affronta il cibo vis-à-vis: in questo modo, il pollo non è un ricettacolo della sua dimenticanza. L'intervistatrice Diane Rehm ha espresso sorpresa nell'apprendere che la Walker mangia uccelli. "Lo so, lo so. È una contraddizione, sono stato vegano e vegetariano", ha risposto Walker, "ma di tanto in tanto mangio il pollo. Sono cresciuto con il pollo e lo accetto".

Il vegetarianismo, o veganismo, è però qualcosa a cui la Walker sembra aspirare. Davanti a un pubblico della Emory University, l'autrice parla del suo amore per le mucche e dice di essere contenta di non mangiarle. Poi recita una breve poesia che ha scritto per un amico italiano che voleva essere aiutato a rinunciare alla carne, "La Vaca":

Guarda

in

i suoi occhi

e sapere:

Non pensa

di

se stessa

come

bistecca.

4. Isaac Bashevis Singer

Il paragone tra schiavitù umana e animale non è l'unico temuto; il premio Nobel Isaac Bashevis Singer è diventato il riferimento classico per i paragoni tra gli allevamenti intensivi e l'Olocausto. In "The Letter Writer", ha scritto: "In relazione [agli animali], tutte le persone sono nazisti; per gli animali, è un'eterna Treblinka".

Singer è nato in un villaggio vicino a Varsavia, in Polonia. Suo padre era un rabbino chassidico, mentre sua madre era figlia del rabbino di Bilgoraj. Anche Singer sembrava destinato a diventare rabbino, anche se una breve iscrizione a una scuola rabbinica lo allontanò dall'idea. Lavorò per brevi periodi in diversi settori prima di emigrare negli Stati Uniti, temendo l'ascesa del nazismo nella vicina Germania. A New York lavorò come giornalista per un giornale in lingua yiddish prima di scrivere i suoi romanzi e racconti, tra cui Lo schiavo e La famiglia Moskat.

Il vegetarianismo compare spesso nelle sue opere. Tuttavia, non è mai così esplicito come in "The Slaughterer", un racconto apparso per la prima volta sul New Yorker nel 1967 e ora contenuto in The Collected Stories of Isaac Bashevis Singer. La storia segue Yoineh Meir, un ebreo che, come Singer, sembra destinato a diventare rabbino. Un concorrente prende il posto di Meir e a lui viene offerto il ruolo di macellatore rituale della città. Questa carriera gli provoca un'angoscia quotidiana e alla fine porta alla sua prematura scomparsa. La storia è grafica e cruenta, il protagonista sensibile ed empatico verso tutte le creature viventi:

Yoneih Meir non dormiva più di notte. Se si appisolava, veniva immediatamente assalito dagli incubi. Le mucche assumevano sembianze umane, con barbe e cappucci sulle corna. Yoineh Meir macellava un vitello, ma questo si trasformava in una ragazza. Il collo le pulsava e implorava di essere salvata. Corse verso la casa-studio e schizzò il cortile con il suo sangue. Sognò persino di aver macellato [sua moglie] invece di una pecora.

Yoineh Meir estende il suo amore verso tutti gli animali quando si rende conto di cosa significhi ucciderne uno. Più avanti nella narrazione, Singer scrive che "quando si uccide una creatura, si uccide Dio".

5. J.M. Coetzee

Nella sua novella meta-fantastica Le vite degli animali, l'alter ego di Coetzee e scrittrice fittizia Elizabeth Costello è invitata a tenere una lezione ospite al seminario letterario annuale di un'università. Invece di parlare di letteratura, decide di parlare della crudeltà degli animali e in diversi punti paragona il massacro di massa degli animali all'Olocausto:

Le persone che vivevano nelle campagne intorno a Treblinka – i polacchi, per la maggior parte – dissero che non sapevano cosa stesse accadendo nel campo; dissero che, mentre in generale avrebbero potuto intuire cosa stesse accadendo, non lo sapevano con certezza; dissero che, mentre in un certo senso avrebbero potuto saperlo, in un altro senso non lo sapevano, non potevano permettersi di saperlo, per il loro stesso bene. …

Torno un'ultima volta ai luoghi di morte che ci circondano, ai luoghi di massacro ai quali, in un enorme sforzo comunitario, chiudiamo il cuore. Ogni giorno un nuovo olocausto, eppure, per quanto posso vedere, il nostro essere morale è intatto. …

È dagli allevamenti di Chicago che i nazisti hanno imparato a trattare i corpi.

Sappiamo che Coetzee è vegetariano e attivo sostenitore dei diritti degli animali, anche se in Le vite degli animali diventa difficile distinguere tra le opinioni di Elizabeth Costello e quelle di J. M. Coetzee. L'autore ha scritto diversi articoli per il Sydney Herald su convinzioni che possiamo tranquillamente definire sue.

In un articolo, Coetzee critica il modo in cui i consumatori tendono a idealizzare le aziende agricole familiari:

Sarebbe un errore idealizzare l'allevamento tradizionale come standard di riferimento per l'industria dei prodotti animali. L'allevamento tradizionale è già abbastanza brutale, solo su scala ridotta. Uno standard migliore per giudicare entrambe le pratiche sarebbe il semplice standard dell'umanità: questo è davvero il meglio di cui l'uomo è capace?

In un altro, Coetzee esprime il suo ottimismo riguardo alla compassione dei bambini: "Basta uno sguardo a un mattatoio per trasformare un bambino in un vegetariano a vita".

6. V.S. Naipaul

V.S. Naipaul ha una reazione viscerale alla vista e all'odore della carne. Naipaul è nato a Trinidad; cosa insolita tra i lavoratori indiani della regione caraibica, il nonno paterno di Naipaul era un bramino, la casta più alta tra gli indù in India. Anche il padre di Naipaul rivendicava questa distinzione, anche se la validità della sua affermazione è meno chiara. Spesso, a causa delle regole generali delle caste, i bramini si distinguono dalle altre caste per l'osservanza di una rigorosa dieta vegetariana. Tutti gli indù aspirano a trascendere questa vita attraverso l'autorealizzazione, arrestando la trasmigrazione da un corpo all'altro. A tal fine, nella loro vita quotidiana devono agire in conformità con i principi del Sattva Guna (modalità di bontà) enunciati nella Bhagavad Gita, una scrittura indù che include l'astensione dalla carne.

Per molti indù che seguono una dieta latto-vegetariana, le ragioni ideologiche per non mangiare animali sono sempre presenti; per altri, si tratta semplicemente di una distinzione ereditata dal contesto culturale in cui sono nati. Non so in quale categoria rientri Naipaul. Per quanto ne so, non ha mai parlato apertamente delle ragioni ideologiche del suo vegetarianismo.

Tuttavia, ha scritto del suo disgusto alla vista della carne. Quella che forse è la prima menzione si trova nella sua opera giovanile Between Father and Son: Family Letters. Un giovane Naipaul ricevette una borsa di studio a Oxford, dove si trovò a combattere con la depressione e la solitudine. Nel tentativo di colmare la distanza tra i continenti, scrisse lettere alla sua famiglia, una corrispondenza che durò quattro anni e si concluse con la morte del padre. In una lettera alla sorella maggiore Kamla, datata 21 settembre 1949, rievoca una situazione angosciante durante una cena dell'Old Boy Association: "Dopo la cena sono stato informato che erano stati presi accordi speciali per me, ma sembravano limitarsi a servirmi patate in modi diversi, ora fritte, ora bollite". Agli altri commensali fu servita una zuppa di tartaruga; essendo vegetariano, Naipaul chiese al direttore una zuppa di mais. "Lui ignorò la richiesta e il cameriere mi offrì un piatto pieno di melma verde. Era la zuppa di tartaruga. Ero nauseato e infastidito e dissi all'uomo di portarla via. Mi è stato detto che si trattava di una grave violazione del galateo".

7. Leone Tolstoj

Il vegetarianismo fu il punto focale di molti suoi saggi e si legò alle sue convinzioni preesistenti sui benefici dell'astinenza. In Disobbedienza civile, ad esempio, Tolstoj scrive: "Un uomo può vivere ed essere sano senza uccidere animali per il cibo; quindi, se mangia carne, partecipa all'uccisione di animali solo per il suo appetito. E agire così è immorale".

Tolstoj scrisse originariamente Il primo passo come prefazione a L'etica della dieta di Howard Williams. In essa, Tolstoj incoraggia i lettori a praticare l'innocuità: "Se un uomo aspira a una vita retta, il suo primo atto di astinenza è quello di non ferire gli animali". Suggerisce anche che il vegetarianismo è lo stato naturale dell'umanità: "È così forte l'avversione dell'umanità per tutte le uccisioni. Ma con l'esempio, con l'incoraggiamento dell'avidità, con l'affermazione che Dio l'ha permesso, e soprattutto con l'abitudine, la gente perde completamente questo sentimento naturale".

Scrisse molto sulla violenza e in una lettera al Mahatma Gandhi, pubblicata successivamente come Lettera a un indù, Tolstoj convinse Gandhi a usare la resistenza non violenta per ottenere l'indipendenza dal dominio coloniale britannico nella penisola indiana. Nel suo saggio "Ciò che credo", Tolstoj sottolinea la sua convinzione che diventiamo più violenti infliggendo sofferenze agli animali: "Finché ci saranno mattatoi ci saranno sempre campi di battaglia".

Quattro anni dopo la morte di Tolstoj, il suo segretario privato Valentin Bulgakov scrisse un articolo per The Vegetarian News, con sede a Londra, per celebrare il "grande servizio reso da Tolstoj al movimento vegetariano" durante gli ultimi 23 anni della sua vita. L'articolo si conclude così:

Concludo il mio intervento con le parole dello stesso Leone Tolstoj: "Qui, infatti, ci incontriamo esteriormente, ma interiormente siamo legati a ogni creatura vivente. Siamo già consapevoli di molti dei moti del mondo spirituale, ma altri non sono ancora stati portati su di noi. Tuttavia, essi arrivano, così come la terra arriva a vedere la luce delle stelle, che per i nostri occhi in questo momento è invisibile".